999 Alterna: Capítulo 1: Un encuentro casual



Parte 1

… Yo. (NTE: mi comentario es más largo que la primera parte :v)

Parte 2

Un sonido penetrante me despertó de una sacudida.

Por reflejo, me quise sentar e inmediatamente me golpeé la cabeza contra una superficie dura. Por alguna razón, el techo estaba a una altura poco familiar.

El dolor severo hizo que mi visión temblara. Para estabilizarme, traté de girar mi cuerpo para apoyar las manos en el suelo, pero no había nada más que aire. Perdí el equilibrio y me estrellé contra el suelo gris.

Una especie de objeto plano se cayó de mi cuerpo y se deslizó por el suelo. ¿Qué fue eso? Pensé. A pesar de mis esfuerzos, no pude girar la cabeza en su dirección. Mi espalda se había estrellado contra el suelo, dificultando la respiración.

―Ow … ¿Qué diablos está pasando?

Me tomó un minuto, pero finalmente pude expresar correctamente mis pensamientos. Mis labios deben haber sido cortados, ya que el sabor metálico de la sangre impregnaba mi boca.

Mientras todavía estaba de espaldas, miré a mi alrededor. Una litera triple se alzaba a mi lado. Debo haberme caído de la litera de arriba.

Mi visión comenzó a temblar una vez más.

Eso no es bueno. ¿Me golpeé la cabeza tan fuerte?

Me senté aturdido. Todas mis articulaciones crujieron, emitiendo un sonido desagradable como el de una máquina vieja y oxidada. Un dolor entumecedor golpeó mi cabeza y rápidamente se extendió a mis miembros.

Me levanté con cuidado, intentando mover lentamente mis articulaciones. Parecían estar bien. Ninguno de mis huesos estaba roto, al menos. Después de un par de respiraciones profundas, la mayor parte del dolor disminuyó. Pero el mareo persistió. En el momento en que intenté dar un paso adelante, perdí el equilibrio y tuve que agarrarme con ambas manos contra el suelo.

… ¿Eh?

Pequeñas vibraciones se extendieron a través de mis palmas.

Espera un segundo. Esto no es solo un mareo.

Miré hacia arriba y examiné mi entorno una vez más. Toda la habitación estaba temblando.

¿Un terremoto? No, estas vibraciones son demasiado pequeñas y antinaturales. Entonces, ¿qué podría ser?

De repente, mi mente detuvo mi cuerpo, causando una ola de confusión que se apoderó de mí.

¿Dónde… estoy?

Una habitación desconocida. Una litera triple simple cubierta solo con sábanas finas. Junto a la cama, una estufa antigua apagada que parecía del siglo XIX. Un suelo de madera revestido con una fina capa de polvo.

Sintiendo un escalofrío repentino, me froté los brazos. El aire frío de alguna manera incluso penetró mis gruesos jeans.

Girando mi cabeza, cambié mi mirada hacia la derecha de la cama. Una ventana redonda estaba colocada en la pared de color oscuro, algo así como el interior de un barco.

… ¿un barco?

Mis ojos se agrandaron.

¿Estoy en un barco?

Mientras estaba allí estupefacto, los pasos resonaron detrás de mí.

―¿¡Quién está ahí!?

Me volví para buscar la fuente del sonido, solo para descubrir una puerta de hierro oscura y manchada que se elevaba como un monumento de piedra.

Una intensa sensación de pavor brotó de mi interior. Hasta este punto, solo había sentido una vaga inquietud, pero ahora, mi mente se encogió de puro terror.

El número [5] estaba escrito en la puerta con pintura roja, casi como si estuviera escrito con sangre.

―¿Qué diablos significa ese [5]?

Como si esas palabras fueran un detonante, las vibraciones que emanaban del suelo se detuvieron abruptamente. Un frío silencio llenó la habitación, roto sólo por el ocasional crujido de metal de algún lugar lejano.

Al escuchar ese sonido extraño y desconocido, mi corazón latió contra mi pecho. Estaba claro para mí ahora que había sido arrastrado a algo excepcionalmente terrible.

Pasos reverberaron detrás de la puerta, esta vez más apresurados que antes. Quienquiera que estuviera afuera debe haber tenido mucha prisa.

Caminé hasta la puerta y agarré la manija en forma de L. No importa cuánto empujara o tirara, la puerta no se movía. Montado en la pared junto a la puerta había un dispositivo lector de tarjetas que probablemente controlaba el mecanismo de bloqueo.

Rápidamente busqué una tarjeta de acceso, pero no pude encontrar nada por el estilo. Mientras tanto, los pasos se hicieron más débiles.

―¡Oye, abre!

Mientras gritaba a todo pulmón, luché con la manija de la puerta. Mi voz se volvió ronca, mi boca comenzó a entumecerse y mi lengua se puso rígida rápidamente. Con cada grito sucesivo, el sabor metálico se hizo más fuerte.

―¡Abre esta puerta!

Golpeé la puerta de hierro con el puño derecho, pero los pasos no mostraban signos de detenerse.

No había forma de que no me escucharan. ¿Por qué me ignoraron y siguieron corriendo? ¿Me están encerrando aquí como prisionero? ¿Me secuestraron y me enviaran a algún país extranjero?

Un escalofrío recorrió mi espalda. Si ese fuera el caso, entonces no tenía sentido gritar pidiendo ayuda.

Metí la mano en el bolsillo derecho de mi chaqueta. Mi teléfono celular se había ido; quien me encerró aquí debe haberlo tomado.

De repente, un recuerdo pasó por mi mente.

Pasaba de la medianoche.

Después de terminar mi turno en mi trabajo de medio tiempo, arrastré mi cuerpo exhausto de regreso a casa a mi estrecho apartamento de una habitación.

Inmediatamente después de regresar a casa, me dejé caer en el sofá sin siquiera molestarme en encender una luz. Con la mirada perdida en el techo en sombras, suspiré.

Faltaba menos de medio año para la graduación y todavía no había encontrado trabajo. Un par de amigos míos que tenían peores calificaciones y claramente menos talentosos que yo ya lograron conseguir puestos en empresas de primer nivel. Cada vez sentía más que el tiempo se acababa.

Pero incluso con la creciente presión, no importa lo que intente, no importa lo que haga, siempre terminaría sin lograr absolutamente nada. A pesar de haber existido en este mundo durante 21 años, esta fue la primera vez que me di cuenta de lo incapaz que realmente era.

Había sobrevivido todos estos años sin experimentar dificultades ni fracasos. En lugar de cuestionar o rebelarme contra los adultos que me rodeaban, seguí obedientemente cada una de sus palabras y ni siquiera pensé en oponerme a ese estilo de vida. Mirando hacia atrás, probablemente esa no fue la mejor idea. Ahora, acercándome a la primera de las muchas encrucijadas de la vida, estaba completamente perdido sobre qué hacer. Mi mente se resistía a cualquier curso de acción posible. ¿Qué quería lograr? ¿Cuál era mi sueño para el futuro? No tenía respuesta para nada.

A este ritmo, estaba claro que no sería capaz de superar el largo proceso de búsqueda de empleo. ¿Quería continuar en la escuela de posgrado? Realmente no. Cortesía de mi pereza de toda la vida, nada en este mundo me interesaba ni remotamente.

Me volteé de lado. La luz de la luna se filtró en la habitación, proyectando un tenue resplandor sobre mis pertenencias.

Revistas amontonadas, libros de texto cubiertos de polvo, cajas de CD esparcidas, jeans y camisetas esparcidas por el suelo… la escena siempre inmutable que me saludaba día tras día. Excepto por una cosa inusual.

El aire fresco de la noche con olor a otoño entró en la habitación, haciendo que las cortinas de encaje blanco se balancearan suavemente.

… ¿Cuándo abrí la ventana? Me pregunté, rascándome la cabeza. De todos modos, si la dejo así, me resfriaré.

Me levanté y me dirigí a la ventana. Saqué la cabeza y miré a mi alrededor, pero nada parecía fuera de lo común. El aire frío me hizo cosquillas en las fosas nasales y me hizo estornudar incontrolablemente.

En el momento en que cerré la ventana, lo vi. Una silueta reflejada en el cristal de la ventana.

―… ¿Eh?

No era yo. La figura llevaba una especie de máscara de gas.

Presa del pánico, giré mi cuerpo. Una figura fantasmal vestida completamente de negro estaba frente a mí. El aire salió silbando por la boquilla. Aunque la máscara ocultaba completamente su rostro, por alguna razón, podía decir que estaba sonriendo.

El humo blanco llenó el aire entre nosotros, esparciendo una dulce fragancia de oliva por toda la habitación.

¿Quién eres tú?

Traté de gritar, pero ningún ruido salió de mi garganta. Hasta el último gramo de energía estaba siendo drenado de mi cuerpo. Mis rodillas cedieron y caí al suelo.

¿Qué … planeas hacer conmigo?

Con la poca fuerza que quedaba, miré hacia la aparición. El humo salió de un pequeño objeto en forma de granada en su mano derecha.

―Considérate honrado. Te han seleccionado.

Una voz robótica resonó de la máscara de gas.

―Te haré participar en un juego. El Juego Nonario… Un juego en el que arriesgarás tu vida.

Eso fue todo lo que pude recordar.

Un temblor violento hizo que mi mente volviera al presente. Acerqué mi oído a la puerta, pero los pasos habían desaparecido.

―¡Mierda!

Golpeé mis dos puños contra la pared y me mordí el labio con frustración.

―… ¿Eh?

Me quedé momentáneamente paralizado por la conmoción. Un extraño brazalete estaba envuelto alrededor de mi muñeca izquierda.

―¿Qué demonios es esto? ―Murmuré.

El brazalete presentaba una pantalla digital en su centro. A primera vista, parecía un reloj, pero la pantalla solo mostraba un número:

[5]

Dando un paso atrás, miré el número en la puerta. Efectivamente, también era un [5].

Recordé haber escuchado horribles historias de guerra sobre cómo los guardias de prisiones marcaban a los cautivos con números únicos para hacer un seguimiento de ellos. Mi cuerpo tembló. ¿Este brazalete cumplía una función similar?

Frenéticamente torcí mi muñeca para encontrar una manera de desabrochar el brazalete, pero no había broches ni hebillas.

Rindiéndome, volví a examinar la cara del brazalete. Dos protuberancias sobresalían de sus lados, una a la izquierda y otra a la derecha. Se parecían a las perillas de un reloj, pero no podía girar ni tirar de ninguna de ellas. Presionarlos al azar también resultó infructuoso.

No había más remedio que escapar de esta habitación.

Mientras me calmaba, miré a mi alrededor con cuidado. Si la puerta no se abría, entonces solo había una forma de salir de aquí: la ventana.

Me aparté de la puerta y corrí hacia la ventana. No era grande, pero parecía lo suficientemente ancha como para que mi cuerpo pasara.

Me acerqué un poco más para mirar hacia afuera. Sin embargo, no podía ver nada más que una oscuridad completamente negra, lo que me dejaba completamente desorientado sobre lo que había más allá del cristal.

Traté de ver más de cerca la oscuridad, cuando de repente …

Escuché un sonido explosivo agudo como el chasquido de un látigo agitado a centímetros de distancia. Inmediatamente después, se formó una grieta en forma de rayo en el vidrio. Ondas de choque recorrieron mi mente.

Esto es malo.

Las grietas se expandieron, cubriendo toda la ventana en un abrir y cerrar de ojos.

―¡Aléjate de allí!― Escuché de algún lugar cercano. Instintivamente, me aparté de la ventana.

―¡Corre!

Al momento siguiente, la ventana se hizo añicos.

Parte 3

Un torrente de agua entró por la ventana rota.

Giré mi cuerpo y salté hacia la puerta. Sin pensarlo dos veces, agarré la manija y tiré violentamente, pero la puerta no se abría.

―¡Ayúdenme! ―Grité.

Golpeé la puerta con todas mis fuerzas. La sangre corría por mi puño, pero no podía dejar que nada me perturbara.

―¡Abran la puerta!

Pero nadie respondió a mis súplicas frenéticas.

Antes de darme cuenta, el agua había llegado a mis rodillas. Solo sería cuestión de tiempo antes de que me ahogara.

¿Por qué me está pasando esto?

El nivel del agua siguió subiendo. Desde mis muslos hasta mi cintura, desde mi cintura hasta mi pecho, el asesino transparente envolvió mi cuerpo sin piedad. Muy pronto, se tragaría la parte superior de mi cabeza.

Escapar a la litera de arriba no cambiará nada. Necesito abrir esta puerta.

Seguí ahogándome con el agua del mar, pero tiré de la manija sin descanso.

Con lo último de mis fuerzas, grité una vez más.

―¡Ayúdenme!

El agua salada siguió salpicándome la boca y me quemó la garganta. No podía respirar. Mi conciencia comenzó a alejarse gradualmente.

¿Es este el final? Pensé, cuando de repente…

―Oye, ¿hay alguien ahí? ―Una voz gritó desde el otro lado de la puerta―. ¿Le pasó algo a tu tarjeta? ¿No estaba colgando de tu cuello?

―¿Tarjeta? ―Instintivamente busqué a tientas alrededor de mi pecho, pero no pude encontrar nada. Lo habría notado de inmediato si hubiera algo allí―. ¡Ah! ¿Y si …?

Un pensamiento apareció en mi cabeza. Después de caer de la cama, algo plano se deslizó por el suelo. ¿Podría haber sido esa la tarjeta de acceso?

―¡Dame un momento! ―Grité.

Empujándome a través del agua embravecida, regresé a la cama. Agarrando una linterna de emergencia que flotaba cerca, respiré hondo y sumergí la cabeza bajo el agua. Usando la luz, miré debajo de la cama y vi una correa que nadaba como una serpiente marina; tenía una tarjeta adjunta.

Después de tomar la tarjeta, regresé a la puerta. El nivel del agua siguió subiendo, lo que dificulta aún más caminar.

Deslicé la tarjeta a través del dispositivo al lado de la puerta, quitando la cerradura. La adrenalina corrió por mi cuerpo. Tiré de la manija de la puerta, pero la puerta no se movía.

―No es bueno, ¡todavía no se abre!

―Probablemente esté oxidada. ―La voz desde más allá de la puerta sonaba completamente tranquila―. Espera un segundo. Lo abriré. Oye, tú, échame una mano. No puedo hacer esto yo solo.

―E-Está bien ―tartamudeó una voz tímida. Debe haber habido más de una persona afuera.

¿Eran peligrosos? Probablemente no. Según lo que decían, no parecían enemigos.

El nivel del agua finalmente llegó a mis hombros. Mi cuerpo se enfrió y mi mente se volvió confusa.

Aquí es … donde todo termina.

Con toda la esperanza perdida, cerré los ojos. Mi cuerpo comenzó a flotar suavemente hacia arriba. Escuché el eco de una puerta abriéndose, e inmediatamente después, una gran ola de agua expulsó con fuerza mi cuerpo de la habitación.

Así fue como comenzó mi … cómo comenzó nuestra historia de escape.

Parte 4

El color volvió lentamente al mundo del que me había desvanecido temporalmente.

Ahora sobre mis manos y rodillas, comencé a toser violentamente, finalmente vomitando el agua que había tragado.

―¿Estás bien?

Con su mano obligando a cerrar la puerta, un hombre me habló. Parecía tener poco más de veinte años, probablemente alrededor de mi edad. Tenía el cabello plateado que se erizaba y, en algún intento de verse a la moda, lucía un accesorio que se asemejaba a un cinturón de cuero negro alrededor de su cuello.

―No pareces estar herido ―dijo rígidamente.

Aunque parecía expresar preocupación por mi seguridad, su mirada fría pero radiante mostraba una sensación de desprecio por todo en el mundo.

―¡O-Oye, deberíamos irnos de aquí! ¡E-Este lugar no es seguro!

El hombre de pie junto al tipo de cabello plateado balbuceó de miedo. Parecía tener unos 50 años. Parecía anormalmente delgado, con una tez enfermiza. A pesar de eso, sus ojos inusualmente grandes se movían de un lado a otro detrás de sus anteojos de montura plateada, una vista algo inquietante.

―¡Ahh, n-no puedo soportar esto! ¿¡Por qué está pasando esto!?

El hombre se agarró el cabello con ansiedad y comenzó a patear como un niño haciendo un berrinche. Su cabello se despeinó, haciendo que pareciera un nido de pájaro.

Mirando más de cerca, noté que los dos también tenían brazaletes numerados en sus muñecas izquierdas. El brazalete del tipo con cabello plateado mostraba un [3], mientras que el brazalete del tipo con cabello similar a un nido de pájaro mostraba un [9]. ¿También fueron secuestrados y traídos aquí?

Los tres estábamos cerca del centro del lúgubre pasillo. Puertas de hierro idénticas a la que yo había escapado se alineaban a ambos lados del pasillo. Ninguno de ellas parecía ser completamente hermética: el agua se filtraba continuamente por sus huecos.

―Deberíamos apurarnos. ―El tipo del cabello plateado me tiró del brazo―. ¿Puedes ponerte de pie?

―Ah, ajá.

Me senté un poco aturdido. El dolor punzante de cuando me caí de la cama estaba disminuyendo. Poniéndome de pie, me di cuenta de que no sentía más dolor, solo entumecimiento.

―Espera un segundo. ―Sacudí la mano del tipo de cabello plateado y lancé una mirada hacia las otras puertas―. ¿Qué pasa si hay otros que todavía están atrapados?

―Puede haber. Pero no tenemos tiempo para ayudar. ―comentó el tipo de cabello plateado sin rodeos.

―¿Por qué?

―Mira. ―El tipo del cabello plateado señaló la habitación en la que había estado confinado― La puerta temblaba. No parece que aguante mucho más.

―C-Correcto. ¡Ahora no es el momento de estar parados aquí! ¿Por qué insististe en ayudar a este tipo? ―El tipo con el cabello de nido de pájaro le reclamó al tipo de cabello plateado, apuntándome amenazadoramente con el dedo―. De todos modos, es demasiado p-peligroso quedarse aquí. Y-Yo seguiré adelante.

Sin darnos la oportunidad de responder, corrió torpemente por el pasillo.

Una puerta aguardaba al final del pasillo. A diferencia de las demás, se parecía más a la entrada a un búnker subterráneo. El tipo con cabello de nido de pájaro corrió a la puerta de golpe, que lentamente se abrió con un crujido. Una luz deslumbrante brilló a través de la rendija.

Cediendo a la insuperable presión del agua, la puerta de la que había escapado finalmente se abrió de golpe y soltó un torrente de agua. En respuesta, las otras puertas que se alineaban en el pasillo se abrieron sucesivamente.

―Uh-oh. Vámonos. ―dijo el tipo de cabello plateado, corriendo hacia el final del pasillo. Rápidamente lo perseguí, el agua agarraba mis pies.

El tipo con cabello de nido de pájaro nos miró con los ojos muy abiertos desde el otro lado de la puerta. Para nuestra incredulidad, empezó a cerrar la puerta sin esperarnos.

―¡Bastardo! ¡¿Qué diablos estás haciendo?!

Parpadeando ante el rugido del tipo de cabello plateado, el otro tipo se congeló en su lugar. Aprovechando la oportunidad, nos zambullimos por la abertura hacia el otro lado. El tipo de cabello plateado y yo cerramos rápidamente la puerta y giramos la manija cubierta de óxido para bloquearla. Momentos después, una gran ola se estrelló contra la puerta. De alguna manera, apenas, logramos escapar. Limpiando el sudor frío que corría por mi frente, me senté frente a la puerta, exhausto.

Parte 5

―¿Estás bien?

Mis ojos se abrieron de golpe. Era la voz de una chica.

Girando mi cabeza, apareció una joven con cabello rosa agachada a mi lado. Sus ojos redondos y cursis parpadearon lentamente mientras me miraba con preocupación. Un dulce aroma permaneció a su alrededor. A pesar de la situación actual, mi cuerpo no pudo evitar calentarse. Si hubiera un espejo frente a mí, seguramente vería un reflejo rojo brillante mirándome.

Mi mirada se posó en su muñeca. Al igual que el resto de nosotros, tenía un brazalete envuelto alrededor de su muñeca izquierda. Su pantalla mostraba un [4].

―¿Quién eres tú?

―¿Quién eres tú?

Los dos nos miramos con expresiones de perplejidad. Me di cuenta de que ahora no era el momento para presentaciones casuales. Ambos estábamos en la misma situación. En lugar de preguntarnos unos a otros por nuestros nombres, nuestra prioridad inmediata era evacuar a un lugar seguro.

―Maldito … ¿Estabas tratando de matarme allí? ―Una voz salió disparada desde cerca.

Mientras la chica pelirosa y yo nos miramos sin comprender, las tensiones habían estallado entre los dos que estaban a nuestro lado. El tipo de cabello plateado había agarrado al otro tipo por el cuello y lo jaló hacia él.

―¡N-No tuve otra opción! ¡S-Si no actuara rápido, habría muerto! ―el tipo con cabello de nido de pájaro gimió.

―Oh, ¿entonces tienes miedo de morir? ―el tipo de cabello plateado replicó.

―¡P-Por supuesto!

―Entonces, ¿qué tal si te muestro algo que es más doloroso que la muerte? Ser asesinado ahora mismo puede ser mucho más agradable. ―se rió el tipo de cabello plateado. No parecía consumido por la rabia. Más bien, parecía más un depredador jugando con su presa.

―Oye, déjalo. ―interrumpí, temiendo que cumpliera su amenaza.

―Acepta una broma, ¿quieres? No tiene sentido matar escoria como este bastardo. ―se burló el tipo de cabello plateado, liberando al otro tipo de su agarre.

Aunque afirmó que era solo una broma, su expresión severa no mostraba signos de risa. Al igual que antes, su mirada solo emitía un resplandor frío.

―Ahora no es el momento de pelear. ―dije, volviendo a ponerme de pie―. Tenemos que darnos prisa y…

De espaldas a la puerta por primera vez, me quedé sin palabras por la vista que tenía delante.

―¿Dónde… Dónde estamos?

Pensé que me habían transportado a un mundo completamente diferente. A diferencia del triste y estrecho pasillo de antes, el piso se abría a un amplio atrio, algo así como el interior de una lujosa mansión de estilo occidental de una de esas películas antiguas. Una escalera de madera simétrica se extendía muy por encima de nosotros, acentuada por barandillas y pilares de estilo Art Nouveau. No era difícil imaginarse a mujeres adineradas con vestidos elegantes bailando por la habitación, con sus manos enguantadas envueltas con gracia alrededor de copas de vino. (NTE: Imaginen la descripción con un estilo similar al salón de baile del Titanic, pero sin Leonardo DiCaprio ni músicos en esmoquin :v)

¿Estamos realmente dentro de un barco? El pensamiento pasó por mi mente. Todo lo que sucedió hasta ahora podría haberse descartado fácilmente como un sueño.

Sin embargo, cualquier esperanza persistente fue inmediatamente aplastada. Un sonido retumbante sacudió la habitación, como si el suelo se abriera desde debajo de nosotros.

―Ah, joder. ―refunfuñó el tipo de cabello plateado. Un segundo después, todas las ventanas se rompieron a la vez, enviando agua desde todas las direcciones.

―¡Tenemos que salir de aquí! ―La chica pelirosa gritó. Mientras estaba paralizado por la conmoción, ella pasó a mi lado y se dirigió hacia la escalera central.

―¡E-Espérame! ―El tipo con cabello de nido de pájaro gritó, tropezando con sus propios pies mientras se apresuraba a seguirla.

El agua se transformó en un vórtice arremolinado, lleno de la ira de un dragón furioso. Este lugar no sería seguro por mucho más tiempo.

―Esto no es bueno. ¡Deberíamos salir de aquí también! ―Llamé al tipo de cabello plateado.

―Sí, deberíamos. ―respondió con frialdad. A diferencia del tipo con cabello de nido de pájaro, habló con una tranquilidad extraordinaria.

Corriendo escaleras arriba de dos pasos a la vez, rápidamente alcanzamos a los otros dos. Ninguno de los dos parecía estar en la mejor forma; ambos ya estaban jadeando por respirar.

―¿Estás bien? ―Le pregunté a la chica pelirosa.

―Totalmente bien … ―respondió ella mientras jadeaba.

A pesar de lo que dijo, parecía estar arrastrando ligeramente su pie derecho. Probablemente se había lastimado en algún momento mientras intentaba escapar, algo así como cuando me caí de la cama.

―Lo siento. Si tienes tiempo para preocuparte por mí, ¿podrías seguir adelante y comprobar si hay una salida?

―Ah, buen punto. ―respondí.

Ella tenía razón; la escalera en la que estábamos eventualmente terminaría bajo el agua. Antes de que eso sucediera, necesitábamos encontrar una ruta de escape. Cuidarse unos a otros podía esperar. Era una situación de vida o muerte y teníamos que actuar rápido. No teníamos la libertad de sentarnos y deliberar sobre nuestras prioridades.

Corrí hacia el frente y seguí subiendo las escaleras.

―¡E-Espera! ¡Y-Yo también voy! ―El tipo con cabello de nido de pájaro gritó, corriendo detrás de mí.

Rápidamente llegamos al siguiente piso. Una placa incrustada en la pared reveló que ahora estábamos en la [Cubierta-C]. Por el rabillo del ojo, noté una puerta pintada completamente de negro, pero no le presté atención y seguí corriendo.

Desde el rellano, las escaleras se dividían a izquierda y derecha. Ambos conjuntos se elevaron en espiral y se fusionaron en el siguiente piso. Subí corriendo las escaleras de la derecha y pronto me encontré con una placa con la etiqueta [Cubierta-B]. Eso significaba que el siguiente piso sería la Cubierta-A, el lugar más probable para que exista una salida. (NTE: Rellano: Superficie horizontal y plana, mayor que el escalón, en que termina cada tramo de una escalera.)

Como antes, las escaleras que conducían hacia arriba se bifurcaban a izquierda y derecha. Justo cuando estaba a punto de dar un paso hacia el rellano, aparecieron de repente dos figuras desconocidas.

Bajaron por la escalera de la derecha. Uno era un caballero mayor con cabello gris. El otro era un hombre gigante cuyo cuerpo parecía una roca.

Cuando aparecieron a la vista, me detuve en seco. El tipo de cabello de nido de pájaro tragó saliva audiblemente detrás de mí.

Parte 6

Un antiguo reloj de pie yacía incrustado en la pared sobre el rellano. Sus manecillas indicaban las 8:50.

El reloj dividió el espacio entre los cuatro, mientras nos quedamos congelados en el lugar, intercambiando miradas.

―¿Quiénes son ustedes?

El primero en romper el silencio fue el hombre parecido a una montaña, cuyos rasgos ásperos hicieron poco para arreglar su apariencia. Su rostro estaba plagado de cortes y magulladuras que le hacían parecer el monstruo de Frankenstein. Cada faceta de su ser físico parecía sugerir que no pertenecía a una ocupación de la que le hablarías a tus hijos. Un gorro de punto azul bordado con un patrón de manzana abrazaba su gran cabeza. Para colmo, parecía tambalearse debido a su enorme cuerpo, redondeando una apariencia inquietante que francamente me dio escalofríos.

―Creo que estamos en el mismo barco que tú, ―respondí vacilante―. Hemos estado corriendo, tratando desesperadamente de evitar ahogarnos. No sé nada más.

―Desafortunadamente, no tiene sentido subir más. ―respondió el señor mayor, sacudiendo la cabeza.

Tenía profundas arrugas alrededor de los ojos y el cabello blanco destacaba de manera prominente en su barba. No obstante, su comportamiento desprendía un aura majestuosa de fuerza y ​​valor como la de un león maduro.

―Hay un par de puertas más adelante, pero ninguna se abriría. ―continuó.

―De ninguna manera … ―una voz suspiró con incredulidad detrás de mí. Era la chica pelirosa, quien finalmente se había puesto al día.

―Parece que hay más de nosotros aquí. ―Una voz sonó desde la dirección opuesta. Girando mi cabeza hacia la escalera izquierda, vi a una mujer vestida como una bailarina exótica bajando con gracia por las escaleras.

―Oye, ¿dónde están los otros dos? ―El tipo similar a una montaña le preguntó con fiereza. Supongo que esto significaba que había más gente.

―Hmph. Ellos estaban arrastrando sus pies, así que los dejé atrás. ―respondió la bailarina con indiferencia mientras se cepillaba el cabello hacia un lado. Su atuendo apenas cubría la mitad de su cuerpo, y seguía balanceando sus caderas sin sentido. Innumerables accesorios colgaban de su cuerpo, chocando ruidosamente entre sí cada vez que daba un paso.

―¡Idiota, uno de ellos está enfermo! ―El tipo similar a una montaña se enfureció. La bailarina no se inmutó.

―No soy su madre. Si estás tan preocupado, ¿por qué no vas y los revisas tú mismo?

―Tu pe…

―Muy bien. ―intervino el tipo similar a un león―. Iré a ver cómo les va. Mientras tanto, todos echen un vistazo alrededor de la Cubierta B.

La cara del tipo similar a una montaña se puso roja de rabia, pero las palabras del tipo similar a un león parecían tener un efecto calmante.

―Cuento contigo, viejo. ―le gritó el tipo similar a una montaña al tipo similar a un león.

El tipo similar a una montaña volvió la cabeza y comenzó a correr escaleras abajo. Como el resto de nosotros, llevaba un brazalete numerado en su muñeca izquierda. Se mostraba el número [7].

―Oye, ¿por qué están todos quietos? ―El grandulón escupió mientras corría, su aliento apestaba a humo. Se detuvo a mi lado―. ¿No escuchaste lo que dijo?

Francamente, estaba demasiado asombrado para comprender completamente la situación.

―El piso sobre nosotros, las puertas de la Cubierta A no se abren. ¡Tenemos que registrar la Cubierta B! ―gruñó, mientras que el resto de nosotros simplemente le devolvimos la mirada en blanco―. ¿Entendido? ¡Ahora muévete!

Sin darme la oportunidad de responder, él me agarró del hombro y me empujó hacia adelante. Incapaz de resistir su fuerza, busqué frenéticamente a tientas para agarrarme de la barandilla y evitar caerme.

―Um … No has visto a un hombre alto con una corbata roja, ¿verdad? ―Preguntó la chica pelirosa, corriendo por uno de los pasillos de la Cubierta B junto al tipo que parecía una montaña―. Él es mi hermano…

―Déjalo ―respondió él bruscamente. Su actitud no cambió ni siquiera cuando hablaba con una chica. La empujó a un lado y siguió adelante. La chica pelirosa gritó y cayó al suelo.

―¿Estás bien? ―Pregunté, corriendo a su lado.

―Si…

―¿Estás lastimada?

―Dije que estoy bien. Déjame en paz. ―Ella alejó la mano que le tendí y rápidamente se puso de pie.

―Ahora no es el momento de disfrutar de una aventura juvenil. El agua está llegando, ya sabes —susurró una voz divertida en mi oído.

Salté hacia atrás en estado de shock para encontrar a la bailarina riendo a mi lado. Tenía las mejillas ligeramente enrojecidas como si estuviera borracha y un fuerte hedor a alcohol flotaba en el aire a su alrededor.

―¡Hey chico! ¡Dame una mano! ―La voz ronca del tipo que parecía una montaña resonó por el aire. Miré hacia adelante y vi dos juegos de robustas puertas dobles de hierro al final del pasillo. Cada puerta tenía asas verticales que sobresalían del centro y un número diferente pintado en rojo.

La puerta izquierda tenía un [4].

La puerta de la derecha tenía un [5].

―Al igual que antes … ―murmuré, pensando en la puerta numerada que me había atrapado en la habitación inundada.

―Niño, ¿tu habitación también tenía una? ―Preguntó el tipo similar a una montaña.

―Si. Tenía un [5] con pintura…

―La mía tenía un [7].

La chica pelirosa y la bailarina abrieron la boca y respondieron simultáneamente.

―¡Mi habitación también tenía un número!

―Igual que la mía.

El tipo de cabello plateado y el tipo con cabello de nido de pájaro, que estaban junto a la escalera, asintieron con la cabeza.

Todos habíamos escapado de habitaciones del mismo diseño, guiados por una mano invisible que nos llevó a encontrarnos.

Miré intensamente los números de la puerta. ¿Qué tipo de significado escondían?

El pensamiento envió un escalofrío por mi espalda. Tenía un mal presentimiento sobre esto.

Parte 7

―Basta de estancamiento. Date prisa y abre la puerta. ―Exigió la bailarina.

―Lo sé. No tienes que decírmelo, mujer. ―respondió el tipo que parecía una montaña.

Se acercó a la puerta con un [4] y tiró de las manijas con tremenda fuerza. Sin embargo, la puerta no se movía ni una pulgada.

―¡Maldición!

Después de retroceder unos pasos, esta vez se precipitó hacia la puerta a toda velocidad. Incluso después de varias tacleadas, la puerta se mantuvo firme.

―¡No se queden ahí parados, ayúdenme aquí! ―Gritó, volviéndose hacia el resto de nosotros.

Caminé hasta la puerta [5]. A pesar de pensar que sería inútil, tiré de las manijas. La puerta no se abría. Empujar tampoco funcionó. Agarré las manijas una vez más y arrojé todo el peso de mi cuerpo sobre ella, pero la puerta aún no se movió.

Di un paso atrás y examiné la puerta más de cerca. En la pared había una especie de dispositivo de autenticación, similar al de la habitación donde me desperté.

―¡Y si…!

Una idea pasó por mi cabeza. Metí la mano en el bolsillo y saqué la tarjeta de acceso de antes. Tal como lo había hecho antes para escapar, la deslicé a través del pequeño espacio en el dispositivo. No pasó nada. Lo intenté una vez más, sin éxito.

―No creo que las puertas se abran … ―murmuró la chica pelirosa en voz baja.

―¿Y cómo lo sabes? ―El tipo similar a una montaña gritó, quitándose el gorro para rascarse la cabeza. Debió haber usado demasiada fuerza en su batalla contra la puerta; su overol estaba deshilachado en las costuras y sus tirantes estaban a punto de romperse por completo.

Me volví y miré a todos a mi alrededor. Algo se sintió extraño. En este tipo de situación, ¿no reaccionarían todos normalmente con más fuerza y ​​trabajarían juntos para encontrar un camino a seguir? Entonces, ¿por qué, aparte de mí y el tipo similar a una montaña, nadie se molestó en acercarse siquiera a las puertas? Todos los demás habían abandonado las expresiones, como si hubieran renunciado hace mucho tiempo a buscar una salida. Incluso el tipo de cabello plateado, que hizo un esfuerzo por rescatarme antes, estaba sentado junto al pasillo con la mirada perdida en el vacío.

―Parece que estas puertas tampoco se abrirán.

Una voz desconocida rompió el silencio.

Tragué saliva. Dos figuras masculinas descendieron lentamente la escalera. El hombre de aspecto fuerte similar a un león que había conocido antes, abrió el camino. Detrás de él había un joven alto y delgado con una chaqueta azul marino con líneas amarillas doradas, complementada con pantalones grises. Su apariencia se parecía a la de un majestuoso príncipe. Sin embargo, un matiz de tristeza parecía subyacer a su hermoso rostro.

―… ¡Hermano!

La expresión de la chica pelirosa cambió en un instante. Un destello volvió a sus ojos, que anteriormente se habían vuelto opacos y sin vida. Al escuchar esas palabras, el cuerpo del príncipe comenzó a temblar, como si una corriente eléctrica recorriera su cuerpo.

―Debes abstenerte de decir cosas innecesarias. En este momento, tus esfuerzos deben centrarse en buscar una salida de aquí. ―Dijo el príncipe con frialdad, ajustándose la corbata.

―… ¿Eh? ¿Por qué? ―Una expresión de desconcierto se formó en el rostro de la chica pelirosa.

Redirigí mi atención a las muñecas izquierdas de tipo similar a un león y al tipo similar a un príncipe. Los dos también llevaban brazaletes numerados. No lo noté antes, pero la bailarina también tenía uno escondido debajo de sus muchos accesorios. Los ocho llevábamos el mismo tipo de brazalete. ¿Qué significaba esto?

―¿Y usted es…? ―El tipo similar a un león habló, mirando al tipo similar a una montaña con una mirada confusa. El tipo similar a un león hizo una pausa y entrecerró los ojos inquisitivamente.

―¿Qué pasa, viejo? ―Preguntó el tipo similar a una montaña, poniéndose el gorro en la cabeza.

―Oh, no … no es nada. ―El tipo similar a un león se aclaró la garganta y se alejó.

―Tú … ¿estás ciego? ―El tipo similar a una montaña preguntó de repente.

El tipo similar a un león rápidamente echó la cabeza hacia atrás. 

―¡Qué absurdo! Yo…

―Tú no, viejo. El chico. ―El tipo similar a una montaña caminó hacia el que parecía un príncipe.

―Idiota, ¿qué estás diciendo? ―La bailarina se burló―. ¡Ha estado corriendo con nosotros todo este tiempo! ¿Cómo es posible que …?

―¿Oh? Qué perspicaz de tu parte. ―El tipo similar a un príncipe interrumpió, sonriendo― Aunque estaba haciendo todo lo posible por ocultar ese hecho.

―¿Qué? ―La bailarina se tapó la boca con la mano en estado de shock―. De ninguna manera…

En medio de la conversación de ida y vuelta, miré más de cerca el rostro del tipo que parecía un príncipe. Sus ojos permanecían inmóviles.

―No hay razón para preocuparse. ―aseguró él―. Esta discapacidad no ha obstaculizado mi vida diaria.

―No tienes que actuar fuerte. No hay vergüenza en pedir ayuda a otros. ―resopló el tipo que parecía una montaña. Se volvió hacia el que parecía un león y continuó―. Viejo, este piso tampoco es bueno. Hay puertas, pero no podemos abrirlas.

―¿Realmente no hay otras puertas aquí? ―La bailarina preguntó mientras jugueteaba con un piercing dorado en su ombligo.

Pensando en el pasado, recordé haber visto una puerta negra cuando pasaba por la Cubierta C …

Mi cuerpo comenzó a moverse por sí solo, abriéndose paso entre todos en el camino hacia la escalera.

―Oye, ¿qué le pasó a la chica? ―La voz del tipo similar a una montaña retumbó detrás de mí.

―Su fiebre no ha bajado. Apenas tiene energía para ponerse de pie, así que nos pareció prudente que descansara en el rellano. ―respondió el que parecía un príncipe.

Mi mirada se desvió hacia el rellano, donde el reloj de pie estaba colocado en la pared. Allí, una sola figura estaba sentada en los escalones.

Sintiendo mis pasos, esa persona lentamente miró hacia arriba. Una mujer. La luz parecía brillar a través de su suave rostro. No podía apartar los ojos de ella.

No fue porque estaba cautivado por su belleza. No, seguí mirando por una razón diferente.

La reconocí.

Parte 8

Mi mente tembló mientras escaneaba rápidamente las profundidades de mi memoria.

¿Quién era ella? La impaciencia me carcomía. La chica pareció compartir mi frustración; me miró directamente a los ojos con la boca abierta.

Sin que ninguno de los dos pronunciara una sola palabra, me acerqué a ella. No supe que decir. Se sentó perfectamente quieta, como congelada por arte de magia.

Todo eso cambió una vez que llegué al final de las escaleras.

Se escuchó el sonido de una explosión y el suelo debajo de mí comenzó a temblar violentamente. Un segundo temblor.

De repente, el mundo se puso de lado. Me agarré a la barandilla y me mantuve firme. Sin embargo, la chica no tuvo tanta suerte. Se resbaló del rellano y voló por los aires como en un trineo invisible. Sin embargo, ella no aterrizaría sobre nieve blanda. Todo lo que la esperaba era la rígida y mortal superficie del suelo.

Un fuerte chillido atravesó mis tímpanos. El frágil cuerpo de la chica luchaba en el aire, sus extremidades se agitaban frenéticamente para intentar nadar hacia mí.

Rápidamente extendí mis brazos en un intento por atraparla. Pero en la vida real, las cosas nunca van tan bien como en las películas. Incapaz de soportar la fuerza de su cuerpo, caí hacia atrás y los dos caímos al suelo.

Mi cabeza se estrelló contra el suelo, haciendo que todo se oscureciera por un momento.

―¿Estás bien?

Mis ojos se abrieron y me encontré a menos de diez centímetros de su cara. Mientras su cuerpo descansaba sobre el mío, una expresión de gran preocupación y confusión por lo que había ocurrido se extendió por su rostro.

Nos miramos el uno al otro por lo que pareció una eternidad.

En algún momento, el temblor se detuvo. El silencio llenó la habitación. El leve sonido del agua goteando burbujeó desde debajo de las escaleras, pero también cesó en poco tiempo.

En medio del tenso silencio, la chica comenzó a mover los labios.

―¿Eres … Junpei?

La chica se apartó lentamente de mi cuerpo.

Junpei.

Una repentina oleada de nostalgia se apoderó de mí.

Solo una chica me llamó por mi nombre. Los recuerdos enterrados que había estado buscando finalmente regresaron rápidamente.

―… ¿Akane?

Akane Kurashiki. Mi amiga de la infancia con quien pasé seis años sobreviviendo al caos de la escuela primaria. Su madre había muerto de una enfermedad poco antes de nuestra graduación, y poco tiempo después la enviaron lejos para vivir con su padre. Aunque acababa de perder a un ser querido, puso cara de valiente. Cuando nos despedimos, ella me estrechó la mano mientras mostraba la más cálida de las sonrisas. Habían pasado casi diez años desde la última vez que la vi.

Pelo negro y liso. Ojos puros e inmaculados. Una nariz pequeña. Una hermosa boca redonda. Parecía que nada en ella había cambiado con los años.

Akane … ¿Qué haces aquí?

Justo cuando estaba a punto de preguntar, una voz siniestra habló a través de una fuerte estática.

―Parece que finalmente se han reunido todas las piezas …

Akane y yo nos miramos en estado de shock, y lentamente nos levantamos del suelo.

―¿¡Quién eres tú!? ―La voz del tipo que parecía una montaña resonó en el pasillo.

―Desde el fondo de mi corazón, les doy una calurosa bienvenida a bordo de este barco.

Agarré la mano de Akane y la arrastré hacia donde estaban todos los demás. Los siete se quedaron congelados en su lugar. Frenéticamente miré a mi alrededor en busca de la fuente de la voz.

―Mi nombre es Zero. El capitán de este barco.

La voz venía de arriba. Vi un altavoz pegado a una esquina del techo.

―Fui yo quien los invitó a todos aquí.

Las palabras ligeramente amortiguadas fluyeron lenta y antinaturalmente. Quienquiera que fuera debe haber estado disfrazando su voz a través de alguna máquina.

―¿Dónde te escondes? ¡Muéstrate! ―El tipo que parecía una montaña gritó.

―¿Qué planeas hacer con nosotros? ―Preguntó el que parecía un león.

La voz continuó, pareciendo responder directamente a la pregunta de este último.

―Haré que todos participen en un juego.

―¿Un… juego?

Esas palabras provocaron conmoción entre nosotros.

―Algunos de ustedes ya deberían estar al tanto. ―La voz continuó, desprovista de emoción―. El Juego Nonario. Un juego del destino en el que todos ustedes arriesgarán sus vidas.

Parte 9

Yo.

Frente a mí hay otro yo.

Pero si eso es cierto, ¿entonces quién soy yo?


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